El misterio de los 10 millones de dólares de Sports Illustrated

El misterio de los 10 millones de dólares de Sports Illustrated

Foto: Richard Levine/Corbis vía Getty Images

El jueves 25 de enero, alrededor de las cuatro de la tarde, se reunió la junta directiva del conglomerado de medios Arena Group después de que la empresa hiciera estallar su licencia de publicación. Deportes Ilustrados. A principios de mes, Arena incumplió su pago trimestral de licencia de 3,75 millones de dólares, lo que provocó la rescisión de su contrato. Y acuerdo. Tras la medida, las acciones de Arena cayeron y la venerable revista deportiva anunció que despediría a todo su personal, un baño de sangre en un mes particularmente malo para la industria de los medios. “No entiendo cómo se pierde el principal activo de una empresa”, dijo un importante accionista. “No entiendo cómo una junta podría permitir que esto sucediera”.

En esta reunión, el consejo de administración estaba en posesión de una oferta de compra de James Heckman, uno de sus antiguos directores ejecutivos. Heckman había negociado el Y acuerdo de licencia en 2019. La junta también tuvo que decidir cómo responder a un correo electrónico de renuncia de otro ex director ejecutivo, Ross Levinsohn, quien los había acusado de acciones que eran “ilegales, plagadas de negocios privados y que casi con certeza conducirán a acciones de los accionistas”. demandas.

Arena nunca explicó por qué dejó de pagar por publicar Deportes Ilustrados, pero entrevistas con accionistas y empleados actuales y anteriores sugieren que Arena no realizó el pago de la licencia por elección propia, no porque no tuviera el dinero para hacerlo. La compañía tenía alrededor de 10 millones de dólares en efectivo en diciembre, suficiente para pagar sus deudas, derechos de licencia y salarios, según dos personas directamente familiarizadas con las cifras. Documentos públicos y entrevistas con otros empleados muestran que a Arena no le faltaba efectivo y que el pago atrasado se produjo durante la temporada de fútbol y festividades, generalmente cuando sus ingresos eran más altos. La empresa se encuentra ahora “en conversaciones continuas” para recuperar la licencia, según un documento público.

Cuando Arena anunció los despidos masivos en Deportes Ilustrados, la noticia causó conmoción, incluso por parte de ejecutivos directamente familiarizados con la situación financiera de la revista. “El negocio estaba creciendo y no había necesidad de perder el pago de una licencia y pagar el precio. Y personal”, dijo en LinkedIn unos días después Rob Barrett, ex presidente de Arena Group que había sido despedido de su puesto apenas un mes antes. “Una revista que enfrentaba una amenaza existencial era estable, preservada y rentable. » Entre los gastos recurrentes importantes de Arena se encuentran sus pagos trimestrales de licencias y un pago de deuda de $2,8 millones, por un total de aproximadamente $6,5 millones a finales de diciembre. Arena cumplió con sus obligaciones en el trimestre anterior cuando tenía menos de 8 millones de dólares en efectivo en sus libros, según documentos públicos. La empresa normalmente recibía pagos en efectivo mensualmente y tenía una línea de crédito; no habría habido demoras en acceder a ese dinero, dijo un ex ejecutivo de la empresa. (Una portavoz de Arena se negó a comentar sobre los resultados financieros de la compañía antes de sus resultados trimestrales).

Desde el anuncio de los despidos, el ex Deportes Ilustrados Los empleados tuvieron que especular sobre lo sucedido. Las raíces de la debacle parecen remontarse al verano, cuando la dirección de Arena Group empezó a buscar un inversor que pudiera inyectar dinero en efectivo a la empresa. Arena enfrentaba dificultades financieras: más de 100 millones de dólares en deuda vencían a finales de 2023, y para el otoño, el criptomultimillonario e inversor corporativo Brock Pierce los estaba demandando por supuestamente impedirle vender sus acciones. (La demanda está en curso y la empresa niega haber hecho algo malo). Deportes Ilustrados acuerdo de licencia, Arena pagó 15 millones de dólares al año a Authentic Brands Group, una empresa de gestión dirigida por el multimillonario canadiense Jamie Salter que posee muchas marcas y retratos de ropa y deportes conocidos, incluidos Reebok y Eddie Bauer. El acuerdo era costoso (también incluía una tasa de interés anual del 10 por ciento) pero Arena y Authentic Brands lograron que funcionara, dijo una persona familiarizada con el asunto. La compañía de Salter tenía una buena relación con Arena, y las dos compañías habían cooperado previamente para garantizar que Arena pudiera seguir pagando por la publicación de la revista, dijo la persona.

Ingrese al propietario de 5-Hour Energy, Manoj Bhargava, un ex multimillonario de Forbes que posee una red de estaciones de televisión locales en todo Estados Unidos. En agosto, Bhargava propuso un acuerdo que inyectaría 50 millones de dólares a Arena y le exigiría gastar 60 millones de dólares adicionales en publicidad durante los próximos cinco años. A cambio, se convertiría en el accionista mayoritario y Arena se fusionaría con su empresa de transmisión, Bridge Media Networks. Bajo la nueva estructura, Deportes Ilustrados, El medio de noticias financieras TheStreet.com y otros medios de Arena serían una fuente de contenido exclusivo para las cadenas de televisión.

El acuerdo resolvió temporalmente el problema inmediato de deuda de Arena. Con el apoyo de Bhargava, el acreedor de las deudas de 100 millones de dólares acordó extender la fecha de vencimiento en dos años, dando a la empresa de medios un respiro para continuar operando mientras buscaba formas de aumentar su rentabilidad.

Sin embargo, durante el otoño, las negociaciones sobre el acuerdo de Bhargava se prolongaron. Un proceso de diligencia debida en el que cada empresa inspeccionaba la salud financiera de la otra llevó más tiempo de lo esperado. Una razón del retraso fue que Bridge Media Networks, la compañía de televisión privada de Bhargava, no había proporcionado documentos financieros verificados a Arena durante meses, dijo una persona directamente familiarizada con el proceso. Se suponía que la adquisición estaría completada el 31 de diciembre, pero a principios de noviembre Levinsohn dijo a los inversores que podría retrasarse hasta principios de 2024.

Fue en ese momento que a Bhargava se le presentó una oportunidad que le permitiría tomar el control de Arena más rápidamente. El mayor accionista de la empresa en ese momento era B. Riley, una empresa de servicios financieros de Los Ángeles. Bhargava compró la posición de B. Riley con un descuento, dijo otra persona, convirtiéndolo en el mayor accionista de Arena, aunque todavía estaba esperando comprar la compañía. Casi de inmediato, la moral del Grupo Arena se desplomó, dijeron exempleados. A principios de diciembre, después de cerrar el acuerdo con B. Riley, Bhargava pronunció un discurso en una asamblea general en el que dijo a los empleados: “La cantidad de cosas inútiles que están haciendo es asombrosa”, según dos testigos. En cuestión de días, la mayoría de los altos ejecutivos de Arena se irían, incluido Levinsohn, y la junta nombró a Bhargava como director ejecutivo interino. Este acuerdo llevó a Bhargava a convertirse en el máximo ejecutivo de Arena, su mayor accionista y su acreedor (las deudas de Arena también se habían incorporado al acuerdo con B. Riley). Esta era una situación extremadamente inusual para un ejecutivo de negocios, que potencialmente ponía sus intereses en conflicto con los de la empresa.

Recortar gastos se convirtió en una prioridad máxima, dijeron exempleados. Se pidió a los gerentes que cancelaran las fiestas navideñas y mantuvieran los costos bajos. cuando se trataba de Deportes Ilustrados licencia, Bhargava dijo a los ejecutivos de Arena que creía que podía obligar a Authentic Brands a negociar un nuevo precio con él reteniendo el pago, según una persona familiarizada con la conversación. A principios de enero, Arena no sólo no había pagado el acuerdo de licencia, sino que tampoco había pagado 2,8 millones de dólares de la deuda que ahora tiene Bhargava. Una vez más, no se dio ninguna razón, pero dos personas cercanas a Arena especularon que era parte de un plan más amplio para reducir costos, que eventualmente podría incluir la quiebra de la empresa.

Al cabo de unas semanas, parecía que Bhargava perdería el control no sólo de Deportes Ilustrados sino de cualquier Arena. Heckman, el ex director ejecutivo, ofreció 120 millones de dólares para hacerse cargo de la empresa, incluida la compra de la deuda de Bhargava. El acuerdo, sin embargo, no era financieramente superior al de Bhargava y no necesariamente haría que Arena tuviera más probabilidades de conseguirlo. Deportes Ilustrados regresar y salvar los puestos de trabajo de los empleados que fueron despedidos. El 25 de enero, la junta rechazó la oferta de Heckman, sin abordarla en un documento presentado esa misma noche. (Heckman fue destituido como director ejecutivo por la junta directiva en 2020). En general, la junta se mantuvo firme, poniéndose del lado de Bhargava, insistiendo en particular en que las decisiones que llevaron a Arena a perder su publicación insignia habían “seguido un proceso y deliberaciones reflexivas y estaban decididas a ser en el mejor interés de la Compañía y sus accionistas”.

Lo que sigue para Arena no está claro. El News Guild de Nueva York y el Deportes Ilustrados el sindicato presentó una demanda por prácticas laborales injustas y llamado El argumento predeterminado de Arena es una “disputa organizada sobre la licencia de SI como tapadera para desmantelar los sindicatos y atacar ilegalmente a nuestros miembros”. (Levinsohn, en su correo electrónico de renuncia, también acusó a la compañía de “acabar con los sindicatos”). Arena dijo en sus documentos que estaba en conversaciones con Authentic Brands sobre el incumplimiento, así como otros costos, incluida una multa de 45 millones de dólares provocada por la incumplimiento del acuerdo de licencia.

Pero Bhargava’s Arena es sólo uno de los candidatos a ser publicados. Deportes Ilustrados, y entre sus competidores se incluirían empresas de capital privado y medios de comunicación mucho más grandes y mejor financiadas. “Sería muy difícil para Jamie [Salter] para reducir las tarifas de licencia de Arena en comparación con un partido nuevo”, me dijo una de estas personas. “Si hace eso, todos los demás licenciatarios que posee jugarán esa carta, y él no quiere encontrarse en esa posición”.

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