Por qué el colesterol es importante para la salud y cómo reducirlo

Por qué el colesterol es importante para la salud y cómo reducirlo

Si bien 86 millones de adultos en los Estados Unidos tienen el colesterol alto, un tercio de los estadounidenses informa que sus niveles de colesterol no se han controlado en los últimos cinco años.

Controlar y controlar sus niveles de colesterol es esencial para prevenir enfermedades cardíacas y otros problemas de salud graves. Pero determinar cuándo realizar la prueba y qué hacer con los números puede parecer desalentador.

¿Qué tan perjudicial es el “colesterol malo” para la salud? ¿Debería preocuparse si su nivel de colesterol total está a punto de ser demasiado alto? ¿Y cuánto puedes reducir tus niveles cambiando tu dieta o tus hábitos de ejercicio?

Preguntamos a los expertos qué necesita saber sobre las pruebas y el control del colesterol.

El colesterol es una sustancia grasa (también llamada lípido) producida por el hígado. Es esencial para producir membranas celulares, hormonas y mucho más. Por lo general, su hígado produce todo el colesterol que necesita. Pero ciertos alimentos, como la carne y los lácteos, pueden elevar el nivel de colesterol que circula en la sangre, por lo que es posible que le pidan que ayune antes de una prueba de colesterol.

El colesterol tiene mala reputación porque existe evidencia sólida que vincula los niveles más altos con la acumulación de placa en las arterias y el endurecimiento de las paredes de los vasos sanguíneos con el tiempo. En términos médicos, esto se llama aterosclerosis. Con el tiempo, esta acumulación puede bloquear el flujo sanguíneo al corazón y provocar un ataque cardíaco. Los trozos de placa también pueden desprenderse y viajar a otras partes del cuerpo, provocando un derrame cerebral.

La mayoría de las personas no presentan ningún síntoma hasta que sus arterias ya están gravemente bloqueadas. Es por eso que los médicos recurren a los niveles de colesterol para detectar y tratar rápidamente los problemas cardiovasculares, afirmó el Dr. John Wilkins, profesor asociado de cardiología y epidemiología de la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern.

Según la Asociación Estadounidense del Corazón, todos los adultos de 20 años o más deben controlar sus niveles de colesterol cada cuatro a seis años. Es posible que necesite controles más frecuentes si tiene ciertos factores de riesgo, como presión arterial alta, diabetes o antecedentes familiares de enfermedad cardíaca.

Pero las enfermedades cardíacas son cada vez más comunes entre los jóvenes. El Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre recomienda comenzar las pruebas de colesterol entre los 9 y los 11 años, o tan pronto como los 2 años si hay antecedentes familiares importantes de colesterol alto y enfermedades cardíacas. Su médico puede ayudarle a decidir cuándo es el momento de hacerse una prueba.

Un médico puede controlar sus niveles de colesterol con un análisis de sangre llamado panel de lípidos o perfil de lipoproteínas. Esto mide el colesterol total; colesterol de lipoproteínas de baja densidad o LDL; lipoproteínas de alta densidad o HDL, colesterol; y los triglicéridos, otro tipo de grasa que endurece las arterias y que proviene principalmente de la dieta. Todos estos se expresan en miligramos por decilitro.

A veces, la prueba incluye lipoproteínas de muy baja densidad, o VLDL, que transportan los triglicéridos a diferentes partes del cuerpo.

Para algunas personas, el médico también puede ordenar una prueba de apolipoproteína B o ApoB, que es la partícula que realmente transporta el colesterol en la sangre. Esto se considera un predictor más preciso del riesgo de ataque cardíaco, particularmente si tiene LDL moderado o ligeramente elevado, dijo el Dr. Stephen Kopecky, cardiólogo preventivo de la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota.

Existen varias pruebas caseras que utilizan una muestra de sangre mediante punción en el dedo para comprobar los niveles de colesterol. Si utiliza una de estas pruebas, aún debe discutir sus resultados con un médico y, si es posible, realizar pruebas en persona, que se consideran más confiables.

Lo que se considera “normal” depende de varios factores. Los niveles de colesterol generalmente aumentan con la edad. Los hombres tienden a tener niveles más altos a lo largo de su vida, mientras que las mujeres suelen experimentar un aumento durante el embarazo o la menopausia. Ciertos genes también pueden influir en la cantidad de colesterol que produce el cuerpo.

Quizás el número más importante a seguir es el LDL, que se considera el “colesterol malo” que puede acumularse en las paredes de las arterias. Para la mayoría de las personas, el LDL debe estar por debajo de 100 mg/dL; cuanto más bajo, mejor.

Las personas con diabetes, acumulación de placa u otros factores que los ponen en riesgo de sufrir enfermedades cardíacas pueden necesitar mantener el LDL por debajo de 70, dijo el Dr. Douglas Jacoby, director médico del Centro de Medicina Preventiva y Manejo de Lípidos de Penn.

Los niveles altos de triglicéridos también se asocian con un mayor riesgo de enfermedad cardíaca. Lo ideal es que estos niveles se mantengan por debajo de 150 mg/dL.

El HDL, también conocido como “colesterol bueno”, recoge el exceso de colesterol en las arterias y lo transporta de regreso al hígado para que pueda eliminarse del cuerpo. Es por eso que los niveles más altos de HDL generalmente se consideran mejores. Trate de mantener el HDL por encima de 40 mg/dL, considerándose óptimo un nivel superior a 60.

Pero cuando el HDL es superior a 80 mg/dL en hombres o 100 mg/dL en mujeres, puede perder su función protectora y acelerar la aterosclerosis, sugieren algunos estudios.

Puede ser más difícil evaluar su riesgo de enfermedad cardíaca cuando los niveles de LDL o triglicéridos caen en la categoría “límite alto”. En estos casos, un médico puede revisar algunos cálculos adicionales incluidos en el informe de su prueba, como su nivel de colesterol total, que se calcula sumando HDL, LDL y el 20% de su nivel de triglicéridos.

Una medida aún más útil puede ser el índice no HDL, que puede indicar cuánto colesterol total se compone de LDL y otras partículas que obstruyen las arterias. Este número no incluye los triglicéridos, por lo que puede reflejar con mayor precisión sus niveles de colesterol cuando come normalmente, en lugar de cuando está en ayunas para un análisis de sangre.

Los médicos también pueden controlar su nivel de colesterol, que es el colesterol total dividido por el HDL. Cuanto mayor sea la proporción, mayor será el riesgo de sufrir enfermedades cardíacas.

Comer más fibra soluble en forma de legumbres, cereales integrales, semillas, frutas y verduras puede ayudar a unir el colesterol en el tracto digestivo y eliminarlo del cuerpo. Algunos alimentos, como las nueces, los aguacates y los pescados grasos, también contienen grasas poliinsaturadas, que reducen el colesterol LDL en la sangre.

Trate de limitar los alimentos con alto contenido de grasas saturadas, grasas trans y colesterol, como carnes rojas, mantequilla y queso, y en su lugar elija proteínas de origen vegetal como la soja y alimentos mínimamente procesados.

Aunque los efectos de estas opciones de alimentos sobre el colesterol varían de persona a persona, aún pueden “reducir el riesgo de ataque cardíaco, accidente cerebrovascular o muerte dentro de los tres meses” posteriores a un cambio de dieta, dijo el Dr. Kopecky.

Hacer ejercicio unos días a la semana puede reducir aún más los niveles de LDL y triglicéridos, al tiempo que aumenta el colesterol HDL, dijo el Dr. Kopecky. Y estos cambios en el estilo de vida pueden beneficiar significativamente incluso a quienes necesitan medicamentos para reducir el colesterol.

Un médico puede recomendar medicamentos para reducir el colesterol si alguna vez ha tenido un ataque cardíaco o un derrame cerebral o si una ecografía o una angiografía muestran obstrucciones importantes en las arterias. Un proveedor también puede considerar medicamentos si su nivel de colesterol LDL es 190 o más.

Para la mayoría de las demás personas, los médicos consideran los niveles de colesterol en combinación con la edad, los antecedentes familiares de enfermedades cardíacas, los antecedentes de tabaquismo y otros factores antes de decidir si recetar un medicamento, dijo el Dr. Wilkins.

Los medicamentos para el colesterol que se recetan con más frecuencia son las estatinas, que reducen el colesterol LDL. Puede que sea necesario un poco de prueba y error para encontrar el fármaco y la dosis adecuados, añadió el Dr. Wilkins, y la mayoría de las personas deben seguir tomando estatinas de por vida. Suspender el medicamento puede hacer que aumenten sus niveles de colesterol y aumente su riesgo de desarrollar enfermedades cardíacas.

“Nadie tiene riesgo cero”, afirmó. “Pero se puede hacer mucho para mitigarlo”.

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