Por qué el reciclaje por sí solo no puede impulsar la tecnología climática

Por qué el reciclaje por sí solo no puede impulsar la tecnología climática

Este artículo proviene de The Spark, Revisión de tecnología del MITEl boletín climático semanal de . Para recibirlo en tu buzón todos los miércoles, registrar aquí.

La capacidad de utilizar productos viejos y desechados para crear algo nuevo parece un poco mágica.. Entiendo perfectamente este atractivo y, en algunos casos, el reciclaje será una herramienta crucial para la tecnología climática. He escrito sobre el reciclaje de prácticamente todas las tecnologías climáticas que se puedan imaginar, incluidos paneles solares, turbinas eólicas y baterías. (También cubrí los esfuerzos para reciclar desechos plásticos).

Para mi artículo más reciente, estaba investigando los materiales utilizados para los imanes que impulsan los vehículos eléctricos y las turbinas eólicas. (¡Lea el resultado aquí!) Y una vez más, me golpeó una dura realidad: Quedan enormes desafíos por delante en términos de demanda de materiales para tecnologías climáticas y, lamentablemente, el reciclaje por sí solo no será suficiente para afrontarlos. Veamos por qué el reciclaje no siempre es la respuesta y qué otras soluciones podrían ayudar.

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Cuidado con la brecha

Estamos construyendo mucha más tecnología climática que antes, lo que significa que no hay suficientes tecnologías antiguas y abandonadas esperando a ser explotadas en busca de materiales.. Es evidente que el desarrollo de tecnologías de energía limpia es un enorme activo para la acción climática. Pero esto plantea un problema para el reciclaje.

Tomemos como ejemplo los paneles solares. Suelen durar al menos 25 o incluso 30 años antes de empezar a perder la capacidad de aprovechar eficientemente la energía del sol y convertirla en electricidad. Así, los paneles disponibles para reciclar hoy en día son aquellos que se instalaron hace más de dos décadas (una fracción relativamente pequeña está formada por paneles que se rompieron o necesitaron ser desmantelados antes).

En el año 2000, se instaló en todo el mundo algo más de un gigavatio de energía solar. (Sí, 2000 fue hace casi 25 años, ¡lo siento!) Así que las empresas de reciclaje de hoy compiten por esta cantidad relativamente pequeña de material. Si pueden aguantar, eventualmente habrá muchos paneles solares para todos. Se han instalado más de 300 gigavatios de energía solar. agregado en 2023.

Esta brecha también es un desafío común en el reciclaje de otras tecnologías. De hecho, uno de los problemas a los que se enfrenta un número cada vez mayor de empresas de reciclaje de baterías es la inminente escasez de materiales para reciclar.

Es importante comenzar a construir infraestructura ahora, de modo que estemos preparados para la inevitable ola de paneles solares y baterías que eventualmente estarán listos para el reciclaje. Mientras tanto, los recicladores pueden ser creativos respecto de dónde obtienen sus materiales. Hoy en día, los recicladores de baterías dependen de una gran cantidad de residuos de fabricación. La investigación de otros productos también puede ayudar: los metales de tierras raras para motores de vehículos eléctricos y turbinas eólicas podrían provenir en parte de viejos iPhones y computadoras portátiles.

cerrar el ciclo

Incluso si no estuviéramos viendo un crecimiento explosivo de las nuevas tecnologías, habría otro problema: Ningún proceso de reciclaje es perfecto.

Los problemas comienzan en la etapa de recolección de materiales viejos (piense en iPods y teléfonos plegables en su cajón de basura, acumulando polvo), pero incluso una vez que los materiales llegan a un centro de reciclaje, algunos terminan en la basura porque se descompone en el proceso. o simplemente no se puede recuperar económicamente.

La cantidad exacta de material que se puede recuperar depende del material, del proceso de reciclaje y de los factores económicos implicados. Algunos metales, como la plata de las células solares, podrían alcanzar una tasa de recuperación del 99% o más. Otros pueden plantear problemas más difíciles, incluido el litio en las baterías: un reciclador, Redwood Materials, me dijo el año pasado que su proceso puede recuperar alrededor del 80 por ciento del litio de las baterías usadas y los desechos de fabricación. El resto se perderá.

No quiero ser una Debbie Downer. Incluso con una recuperación imperfecta, el reciclaje podría ayudar a satisfacer la demanda de materiales en muchas tecnologías energéticas en el futuro. El reciclaje de tierras raras podría reducir la extracción de metales como el neodimio a la mitad o más para 2050.

Pero aún serán necesarias varias décadas para lograr un suministro sólido de materiales reciclados para muchas tecnologías climáticas. Mientras tanto, muchas empresas están trabajando para crear opciones utilizando alternativas más económicas y más ampliamente disponibles. Vea mi historia sobre una startup, Niron Magnetics, que trabaja para construir imanes permanentes sin metales de tierras raras, para ver cómo los nuevos materiales pueden ayudar a acelerar la acción climática y cerrar la brecha del reciclaje.

Lectura relacionada

Descubra cómo las baterías viejas podrían ayudar a alimentar los vehículos eléctricos del mañana en mi artículo sobre Redwood Materials.

Para obtener más información sobre hacia dónde se dirige el reciclaje de baterías, consulte esta entrevista adjunta con el ex ejecutivo de Tesla y fundador de Redwood, JB Straubel.

Algunas empresas están buscando formas de reciclar materiales valiosos de los paneles solares.

Los científicos todavía están intentando determinar la mejor manera de reciclar las palas de las turbinas eólicas.

Miles de automóviles se exhiben en un portaaviones en un puerto marítimo, con un buque de carga BYD al fondo.

COSTFOTO/NURPHOTO VIA AP

Otras dos cosas

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Asegúrese también de leer la segunda parte de la serie más vendida de James Temple sobre minerales críticos. Este es un análisis fascinante que examina cómo una mina en Minnesota podría desbloquear miles de millones de dólares para vehículos eléctricos y baterías en Estados Unidos. Si se perdió la primera parte que detalla lo que está sucediendo en la mina y en la comunidad local, está aquí y puede consultar mi entrevista con James sobre sus informes en el boletín de la semana pasada aquí.

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